Zu viel des Guten: Wirkt sich der überfüllte Spielplan negativ auf Elite-Fußballer aus?

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Am Sonntag ging es nach Nord-London, am Donnerstag nach Bulgarien. Am Sonntag darauf nach Southampton und am Dienstag nach Ost-London. Am Donnerstag ging es weiter nach Nord-Mazedonien und am Sonntag wieder nach Nord-London. Am Dienstag ging es dann nach West-London, bevor es am Donnerstag wieder in den Norden ging. Ein Ausflug nach Manchester am Sonntag rundete eine zweiwöchige Reiseperiode ab, die sogar Phileas Fogg erschöpft hätte. Und dabei sind die 90 Minuten Laufen auf dem Fußballfeld bei jedem Halt noch gar nicht einkalkuliert.

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Tottenhams September-Kalender war der vollste, den es je gab

Es ist kein Wunder, dass Jose Mourinho, Manager des englischen Premier League-Vereins Tottenham Hotspur, von Opfern sprach - sowohl für die Erfolgschancen seines Teams, als auch für die Gesundheit seiner Spieler. Das war der Reiseplan, mit dem die Spurs in die Saison 2020-21 starteten. Mourinhos Team war in drei Wettbewerben involviert, und die Spieltermine stapelten sich. Der Manager wusste, dass er in einigen Spielen wahrscheinlich mit Niederlagen und, schlimmer noch, mit Verletzungen von Spitzenspielern rechnen musste.

„Ich würde gerne um den Carabao (Cup) kämpfen, aber ich glaube nicht, dass ich das kann", sagte Mourinho inmitten der Überlastung im September und bereitete die Fans auf eine Niederlage im drittwichtigsten Wettbewerb des englischen Fußballs vor. Bezugnehmend auf eine Verletzung von Heung-min Son, dem Stürmer von Tottenham, fügte Mourinho hinzu: „Ich denke Sonny war nur der Anfang. Es werden noch mehr."

Es scheint vollkommen intuitiv zu sein, dass je mehr Fußballspieler spielen müssen, desto mehr sinkt ihre Leistung und desto größer wird das Verletzungsrisiko. Kein menschlicher Körper kann die Art von Beanspruchung aushalten, die von Elite-Fußballern verlangt wird, eine Situation, die durch die Covid-19-Pandemie, die die Spielpläne in noch kürzere Zeiträume komprimierte, noch dringlicher wurde. Doch zwei Monate nach Mourinhos Aussage stand sein Team an der Spitze der Premier League, im Viertelfinale des Carbao Cups und in der Gruppenphase der Europa League, ein Spiel vor Schluss. Son ist in Topform, hat in allen Wettbewerben 13 Tore erzielt und zählt damit zu den besten Spielern in Europa.

Es stellt sich also die Frage: Welche Auswirkungen hat der überfüllte Spielplan tatsächlich auf die Fußballer - sowohl auf ihren Körper als auch auf ihre Leistungen? Mehrere akademische Studien haben sich in den letzten Jahren mit genau dieser Frage beschäftigt, und die Ergebnisse könnten einige Leute überraschen.

Im Oktober dieses Jahres veröffentlichten Liam Harper von der Universität Huddersfield, Richard Page von der Edge Hill University und Ross Julian von der Universität Münster eine Studie mit dem Titel "The Effect of Fixture Congestion on Performance During Professional Male Soccer Match-Play: A Systematic Critical Review with Meta-Analysis". Wie der Titel schon andeutet, war die Studie seriös und weitreichend, indem sie zunächst die Definition von Spielüberlastung ("ein Minimum von zwei aufeinanderfolgenden Spielen mit einer Erholungszeit von < 96 Stunden zwischen den Spielen") festlegte, dann ein klares Ziel formulierte („Wir wollten eine systematische Übersichtsarbeit und Metaanalyse der Literatur zu den Auswirkungen von Spielüberlastung auf die physische, technische und taktische Leistung bei Profifußballspielen durchführen") und schließlich die Methodik beschrieb. Die Wissenschaftler untersuchten 16 Artikel zu diesem Thema und analysierten fünf besonders genau, bevor sie zu einem eindeutigen Ergebnis kamen: „Die Gesamtdistanz, die zurückgelegt wird [d.h. die Menge an Laufarbeit, die die Spitzenspieler während eines Spiels tatsächlich leisten], wird nicht durch die Überlastung des Spielplans beeinträchtigt."

Die Statistik schien nur zu zeigen, dass es fast keine Veränderung in der zurückgelegten Strecke gab. Doch obwohl die Spieler während der Spiele genauso viel gelaufen sind, waren die Leistungen nicht ganz so gut. In der Studie wurde auch festgestellt, dass sie die Anzahl der Sprints und so genannten "hochintensiven" Läufe während eines Spiels reduzierten und sich stattdessen für längere Jogging- oder Gehphasen auf dem Spielfeld entschieden. Das ist bedeutsam, weil frühere Studien auf die Bedeutung von hochintensiven Sprints für die wichtigsten Momente eines Spiels hinweisen und das sind die Tore. „Sprints und hochintensives Laufen ... sind in der Regel mit bemerkenswerten Aktionen in einem Spiel verbunden, wobei eine deutsche Studie zeigt, dass 45 Prozent der Tore ein Sprint vorausgeht", schreiben Harper (et al) in der Studie.

Harper stellte die These auf, dass ein übervoller Spielplan die Teams auch am anderen Ende des Spielfeldes etwas kosten könnte. Es gibt zwar keine umfangreichen Studien, die sich auf die Defensivleistung von Mannschaften konzentrieren, aber es gibt Hinweise darauf, dass Mannschaften mit einem überfüllten Spielplan anfälliger für Konzentrationsschwächen in der Defensive sind. Eine Studie untersuchte den amtierenden englischen Meister Liverpool, dessen Trainer Jürgen Klopp auch ein ausgesprochener Kritiker des modernen Fußballs ist, und stellte fest, dass Defensivspieler häufiger in falschen Positionen gefangen waren, wenn sie durch eine Reihe von Spielen ermüdet waren.

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Jose Mourinho gehörte zu den Managern, die sich über die Überlastung der Spielpläne beschwerten. (Credit: A.Osipov/Creative Commons)

„In einem überlasteten Zyklus kann sich die Synchronisation zwischen den Spielern verringern", schreibt Harper. „Zum Beispiel könnte der Abstand zwischen einem rechten Verteidiger und einem rechten Flügelspieler größer werden. Dann erholt sich der rechte Außenverteidiger nicht mehr so schnell, ist anfälliger für Konter, die Gegner finden möglicherweise mehr Platz auf ihrer linken Flanke und der defensive Mittelfeldspieler muss mehr arbeiten... Eine Kombination aus Müdigkeit und weniger Zeit, um während der Spielüberlastung an Taktik und Form zu arbeiten, macht den Job des Trainers noch schwieriger."

Die Umstände könnten jedoch für einige der gewieftesten Trainer eine Gelegenheit sein, mit neuen Spielstilen zu experimentieren. Anfang Dezember hatte Mourinho die Taktik der Spurs überarbeitet und erntete großen Erfolg, auch wenn er sich immer noch über die Spielüberlastung beschwerte. In einem Artikel in der Times untersuchte der Journalist James Gheerbrant Tottenhams Leistungen im ersten Drittel der Premier-League-Saison - eine Periode, in der die Spurs als Tabellenführer hervorgingen, da sie die wenigsten Tore in der Liga kassierten und die zweitmeisten schossen.

„Taktisch ist Tottenham eine ganz andere Liga als die anderen Titelanwärter", schreibt Gheerbrant und beschreibt ein „viel schlankeres, gedrillteres" Tottenham im Vergleich zu Mourinhos erster Saison als Trainer. Die Spurs halten sich weitaus mehr zurück als andere Teams und rangieren in der Liga auf Platz 13, was die Anzahl der Pässe im Angriffsdrittel angeht, und sie kämpfen auch nicht so oft um den Ball in der gegnerischen Hälfte, was laut Ligastatistik ebenfalls Platz 13 bei den Ballverlusten bedeutet. „Kurzum: Die Spurs haben weder so viel Ballbesitz noch betreiben sie vorne so viel Pressing wie ihre Konkurrenten", schreibt Gheerbrant.

Dieser Matchplan ist vor allem Tottenhams zwei gefährlichen Angreifern zu verdanken - dem englischen Kapitän Harry Kane und dem bereits erwähnten Son - die beide trotz anfänglicher Verletzungsängste weitgehend fit und in hervorragender Form sind. Aber es ist auch interessant zu sehen, wie Mourinhos frühe Bedenken über Burn-out tatsächlich zu einem überarbeiteten Spielstil beigetragen haben - und zwar einem erfolgreichen.

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(Credits: Nathan Rupert/Flickr)

Die Premier League steuert nun auf die Weihnachtszeit zu, die traditionell mit Spielen gespickt ist (aufgrund der Pandemie wurde dieses Jahr auf eine Weihnachtspause verzichtet), und Studien legen nahe, dass sich Manager zu Recht Sorgen um die Fitness ihrer Spieler machen. Die UEFA-Elite-Club-Injury-Studie (UEFA-ECIS), die seit 2001 „Daten über die Belastung der Spieler und Verletzungen von fast 50 Spitzenvereinen aus 17 verschiedenen Ländern" sammelt und jedes Jahr aktualisiert wird, hat immer wieder einen Zusammenhang zwischen fehlenden Ruhetagen zwischen den Spielen und häufigen Fußballverletzungen, insbesondere Muskelverletzungen, die auf dem Spielfeld erlitten werden, festgestellt.

„Die körperlichen Anforderungen an einen professionellen Fußballspieler sind hoch", beginnt der Bericht 2013. „Die durchschnittliche Gesamtdistanz, die während eines Fußballspiels zurückgelegt wird, soll zwischen 10.000 und 11.000 Metern liegen, wobei einige Spieler bis zu 14.000 Meter zurücklegen, und fast ein Viertel dieser Distanz wird durch hochintensives Laufen zurückgelegt."

„Studien haben gezeigt, dass es mehrere Tage dauert, um sich nach einem Fußballspiel vollständig zu erholen. Verbleibende Müdigkeit bis zu 72 Stunden nach einem Fußballspiel hat sich in Form von verminderter körperlicher Leistungsfähigkeit sowie durch erhöhte Werte von Blutmarkern gezeigt, die Muskelschäden und oxidativen Stress anzeigen. Darüber hinaus können die mentale Vorbereitung und die Reisen vor einem Spiel weiter zur Ermüdung beitragen."

„Das Profifußballspiel, insbesondere bei Auswärtsspielen, ist mit langen Reisen und ungewohnten Schlafumgebungen verbunden, was sich negativ auf die Schlafqualität der Spieler auswirken kann."

Die Spieler mussten in diesem Jahr ohne Fans in den Stadien spielen, was sie des Adrenalinschubs beraubt, der mit einer brüllenden Menge verbunden ist, aber sie haben die anstrengenden Reisepläne beibehalten. Klopp, der Manager des FC Liverpool, ist nicht der Einzige, der eine immer länger werdende Verletztenliste beklagt, und er drängt auf Unterstützung durch die zuständigen Verbände, um die Arbeitsbelastung zu reduzieren. Er möchte, dass die Fußballbehörden den Mannschaften erlauben, fünf Auswechslungen in den Spielen vorzunehmen, und dafür sorgen, dass es längere Pausen zwischen den Spielen gibt.

„Es geht nicht um mich. Es geht nicht um Liverpool. Es geht um das Wohl der Spieler", sagte Klopp. „Das ist jetzt keine normale Saison. Das ist jetzt eine Saison, die vier Wochen kürzer ist, aber mit der gleichen Anzahl an Spielen... Die Sportwissenschaft sagt, dass man mindestens 72 Stunden braucht, um sich zu erholen."

Ob Klopps Wunsch in Erfüllung geht, bleibt abzuwarten. Die lukrativen Verträge mit den Fernsehsendern, die einen Teil der durch die Abwesenheit der Fans dezimierten Vereinsfinanzen ausgleichen, verlangen von den Topklubs immer noch, dass sie in den Fernsehsendungen auftreten. Aber da die Spieler wie die Fliegen fallen, werden die Sender und Behörden vermutlich bald merken, dass auch die Qualität ihrer Programme sinkt.

Und die Fußballfans wollen bei all dem Gejammer auch noch die Stars sehen. Das heißt, sie müssen fit sein.

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